See & Spray: een slimme robot als onkruidverdelger

Veilig voedsel

Gepubliceerd op: 13 februari 2018

De uit Peru afkomstige Jorge Heraud ontwikkelde See & Spray: een robot die onkruid en overbodige planten detecteert en inspuit met bestrijdingsmiddel, zodat de gewassen een betere kans krijgen verder te groeien. De robot moet voor flinke opschudding gaan zorgen op een markt die tot dusver werd gedomineerd door grote, agrochemische bedrijven.

‘Blue River Company’, heeft Heraud de start up genoemd. In 2017 kocht Deere & co. het bedrijf voor 305 miljoen dollar. De startup is dan precies drie jaar oud. De droom van Heraud en van zijn compagnon, het andere ‘wonderkind’, Lee Redden, was machines leren het verschil te zien tussen een plant en onkruid. Na maanden van onderzoek leerde het tweetal dat het bestrijdingsmiddelen niet kon omzeilen. Volgende uitdaging: het onkruid verdelgen door bestrijdingsmiddelen zeer nauwkeurig aan te brengen.

Chemicaliën vs. technology
De strijd om een machine te maken die wel onkruid maar niet het gewenste product uitroeit, woedt al decennia. Een methode die sla op zo’n manier modificeert dat het resistent wordt tegen bestrijdingsmiddelen, werkte enige jaren. Tot het moment waarop het onkruid er niet langer door werd verdelgd, waardoor nu 70 hectare land in de VS immuun is voor het middel. Dat leidde tot het gebruik van nog meer op chemicaliën gebaseerde middelen.

Des te meer reden voor Heraud en Redden om de robot verder te ontwikkelen. Hun onkruidverdelger detecteert in 30 milliseconde -dat is ongeveer een tiende van de tijd die het kost om met je ogen te knipperen, de plant van het onkruid. Wil de robot vlekkeloos werken op basis van data, dan dient het eerst honderden zo niet duizenden afbeeldingen van de betreffende plant te zien.

2020
Heraud ziet met zijn robot kansen het gebruik van chemicaliën op het land drastisch te verminderen, landbouwers zien met name een kans om op kosten te besparen. Met een toepassing zoals See & Spray zijn landbouwers niet langer verplicht kostbare genetisch gemodificeerde zaden te kopen, wiens planten resistent zijn voor bestrijdingsmiddelen.

De verwachting van Heraud is dat in 2020 de eerste See & Spray robots hun intrede in de VS doen en in 2021 in Europa. Kanttekening: de robots kunnen de landbouwers afhankelijk maken van enkele grote partijen. Of in handen vallen van hackers die knoeien met de juiste dosis. Heraud is in ieder geval hard op weg zijn droom te verwezenlijken: Op dit moment wordt een vijfde van alle sla die in de Verenigde Staten groeit, bewerkt door de robot.

Bron: Bloomberg

Videokanaal

Het AgriFoodTech Platform heeft de nieuwste technologische ontwikkelingen binnen de voedselproductie in beeld gebracht.